17 Juin 1940

17 Juin 1940

Front Nord

Depuis le nord, la RAF continue sa campagne de bombardements contre les aérodromes côtiers. Par exemple, le No.223 (RAF) Squadron envoie cinq Vickers Wellesley depuis Summit, à 04h40, en direction du terrain maintes fois visité de  Gura où quatre Caproni Ca.133 sont signalés endommagés.

Le No.47 (RAF) Squadron décide de tester une nouvelle méthode pour assurer la protection du terrain d’Erkowit. À cet effet, le Vickers Wellesley K7772 (Flight Lieutenant Ostle ; Sergeant Bavin-Smith) décolle, à 05h05, avec la nacelle à bombes démontée. La patrouille est, cependant, de courte durée puisque trois Gloster Gladiator du K Flight (provenant de Port Sudan) engagent immédiatement ce bombardier à la forme étrange. L’attaque est rapidement stoppée lorsque le Sergeant Bavin-Smith réussit à tirer une fusée d’identification, mais le moteur droit étant endommagé avec un début de fuite de carburant, le pilote préfère se poser après seulement 10 minutes de vol.

La Regia Aeronautica, quant à elle, perd deux appareils dans des opérations contre Aden et la Somalie Britannique, en l’espèce, deux Savoia-Marchetti SM.81 de la 18 Squadriglia BT suite à la défense antiaérienne britannique.

Un IMAM Ro.37 bis de la 110 Squadriglia RT est signalé au-dessus du port de Djibouti tandis qu’un Savoia-Marchetti SM.81 de la 15 Squadriglia BT survole, dans la soirée, le territoire français.

À la même date, le Général Pietro Pinna, commandant la Regia Aeronautica, indique dans son rapport ses craintes suite aux premières journées de combats.

« Les raids ennemis ont détruit une grande quantité de matériels aéronautiques et de carburant, ainsi que quinze appareils de tout type. Pour l’instant, nos réserves permettent de compenser ces pertes, mais si les attaques continuent avec la même régularité, il faudra moins d’un mois pour que la force aérienne soit en grave difficulté. Si aucun aide ne vient d’Italie, je donne encore quatre mois de vie à la Regia Aeronautica en tant que force de combat ».

Front Sud

Le 17 voit se dérouler les premiers combats au sol sur le front d’Afrique de l’Est, lorsque les Italiens lancent une offensive contre le poste frontière d’El Wak et Moyale au Kenya. En raison de ses faibles effectifs aériens, le Commonwealth peut difficilement intervenir et seules quelques actions seront menées par le No.237 (Rhodesia) Squadron, entre 11 h 55 et 15 h 5, avec l’Audax K7546 des Flying Officer R.J.D. Christie et Aircraftman Strickland. Le reste de l’activité aérienne est consacré, comme les jours précédents, aux reconnaissances tactiques.

La journée verra aussi le début d’une « grande aventure » pour le Major Robert Preller du No.11 (SAAF) Squadron. En effet, alors que ce dernier apprend que ses pilotes doivent rentrer en Afrique du Sud pour y être transformés sur Fairey Battle, ordre lui est donné de mener une mission de reconnaissance sur le port de Kismayu. A cet effet, il décolle avec l’unique Fairey Battle disponible, en l’occurrence le No.901 avec les Air Corporal Brian Ackerman et Erik Pettersen. 

Collection : SAAF Museum, via Tinus le Roux.

 

L’appareil ne rentrera jamais. En effet, en arrivant sur la cible, l’appareil est touché et endommagé par la DCA de deux navires. Le Major Robert Preller décide de rentrer lorsqu’il tombe sur l’aérodrome d’Afmadu. Ne pouvant résister à la tentation, il effectue deux passes lorsque son radiateur est touché par des tirs provenant du sol. Finalement, l’appareil est contraint à un atterrissage forcé. Les trois membres d’équipage, seulement légèrement blessés, récupèrent la mitrailleuse Lewis et mettent le feu au Fairey Battle. Épuisés après sept jours de marche, ces derniers trouvent, enfin, un point d’eau. Selon le Major Robert Preller :

« nous avions perdu tout sens. Moi et Ackerman en sommes même arrivés à ouvrir le compas pour en boire le liquide. Comme l’alcool contenu n’était plus liquide, nous l’avons mélangé avec notre urine, mais cela ne faisait que créer encore plus de tourments. Finalement, vu l’état d’épuisement d’Ackerman j’ai décidé de laisser mes membres d’équipage près d’un point d’eau, et de continuer seul vers la frontière à la recherche de secours. Heureusement, j’ai fini par rencontrer deux Somalis, qui m’ont conduit vers le poste le plus proche des King’s African Riffles ».

Le 1er juillet, le Pilot Officer Alec T.R. Hutchinson du No.237 (Rhodesia) Squadron, en patrouille dans le secteur Garissa – Liboi aperçoit des chameaux. Passant au-dessus, il aperçoit un Européen habillé en kaki lui faisant des signes. Rapidement, un détachement est envoyé sur place, où il trouve le Major Robert Preller. Ce dernier indique avoir laissé deux membres d’équipage près d’un point d’eau qu’il pointe grossièrement sur une carte. Finalement, les deux membres d’équipage seront secourus le 4 juillet. Le Major Robert Preller sera récompensé de la D.F.C. en date du 9 octobre.

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